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过往被视作丑陋和污秽的大秃鹳(Greater Adjutants),如何被这个印度社区接纳,更以它们为傲….

印度阿萨姆邦古瓦哈提(Guwahati)的布洛根(Boragaon)垃圾场,堪称目前世界最巨型垃的圾场,这个垃圾场从2006年开始启用,总占地面积高达39公顷,在这里每天都能收到来自印度各地重达500吨尚未处理的垃圾,放眼望去像是一座垃圾山。

有的贫民为了多捡到一些垃圾,索性在垃圾场居住,每天早上,孩子们都会结伴到这里捡垃圾。

依靠这个巨大垃圾场维生的除了贫民,还有一种体型比人大的鸟类「大秃鹳」,它们会成群在垃圾场的上空盘旋,寻找它们的「食物」——腐肉等。垃圾场原是一片沼泽地,秃鹳则是这里的「原住民」。

大秃鹳(Greater Adjutants,学名Leptoptilos dubius)又名「橙颈秃鹳」,属鹳科鸟类,体型巨大,身可长1.5公尺高、展翅宽度2.5公尺,头部及颈部没有毛,但颈部下方却有一个橙色的小袋。

在19世纪末,大秃鹳在亚洲的湿地栖息,然而随着栖息地受破坏和遭到捕猎,大秃鹳数量在20世纪上半叶大幅减少。现时国际自然保育联盟(International Union for Conservation of Nature)已将大秃鹳列入濒临物种的红色名录(即濒危物种),估计现时全球只有1,200至1,500只,主要在印度阿萨姆和比哈尔栖息,另有小量在柬埔寨存活。

在印度东北部,人们称大秃鹳为「hargilas」,梵文意思是「啃骨者」,因为它们会将猎物的尸体搬到树上吃食,因此不为世人喜爱,更被喻为最丑陋的雀鸟。

然而,在古瓦哈提不远的达德拉(Dadara)村,近年却兴起了保育大秃鹳的民间运动,达德拉附近有湿地及树林,原是大秃鹳理想的栖息地。但由于城市发展,湿地和树林减少,大秃鹳被迫在民居附近的大树上筑巢栖息。然而,大秃鹳以腐肉为食,加上雀粪的气味,令居民觉得很厌恶。

巴曼(左)与村民
巴曼(左)与村民

保育大秃鹳的倡导者普尼玛‧黛维‧巴曼(Purnima Devi Barman)女士。巴曼在阿萨姆邦,在古瓦哈提大学(Gauhati University)攻读动物学和野生生物学,取得学士和硕士学位。

巴曼年幼时被祖母照料,祖母经常带巴曼到户外,敎她唱歌和讲述雀鸟的故事,因而经常接触大自然,也欣赏大秃鹳鸟。巴曼在学期间,发觉人们关注印度的濒危动物如犀牛和印度虎等,却忽略了大秃鹳。她更发现,野外的大秃鹳数量远远不及儿时所见。

2007年,巴曼修读博士学位期间,接到在坎如普县(Kamrup)一位村民的一通电话,告知他坎下后园的一棵大树时,发现树上有9个大秃鹳鸟巢,内有多只雏生的大秃鹳。巴曼赶到现场,却发现围观的旁人在讪笑这种丑陋的雀鸟。

巴曼决定暂时休学,她想:「我希望说服人们保育大秃鹳,我要他们明白,也要赢得民心。」巴曼开始去接触当地居民,了解他们的想法。

巴曼认为,村民对大秃鹳并没有恶意,只是不知道这种野生鸟类的价值。巴曼首先向当地妇女解释保育的讯息,又组织活动连系这些妇女,例如为初生的大秃鹳沐浴诵经,又举办烹饪比赛,当地人也认识到大秃鹳可以捕猎老鼠、蛇和其他昆虫,便渐渐接纳大秃鹳。

这些妇女义工称为「大秃鹳军团」,而大秃鹳也成为当地的象征。她们手织出以大秃鹳图案的颈巾和工艺品。现时约有400位妇女参与保育工作。

「大秃鹳军团」一位成员珊吉塔(Sangeeta Das)说:「过往我觉得大秃鹳很污秽,它们吃死鱼,又弄污人们的后花园。现在我知道它们正濒危,人们需要保育它们。」她又说:「我们以它们为荣。」