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令科学家迷惑自然奇观:椋鸟「群飞」,成千上万鸟儿列队飞翔,是互相保护、抱团取暖,还是有其他原因?

欧洲椋鸟(European starlings,又名欧洲八哥)是最聪明的鸟类之一,它们单凭鸣声就会分辨到同类,也会模仿其他鸟类和动物的声音;但最着名的,莫过于它们会成群结队的空中飞翔,而且每次数目至少有500只至数十万只。

成千上万的椋鸟成群结队地在天空中翱翔,仿佛一朵变幻莫测的黑云,一会儿排成一线,一会儿又散成一片,不断地成组成不同的队形和图型。椋鸟群在空中盘旋时会发出吵杂声响,这种现象又被称为「群飞」(murmuration)。

据了解,北半球的椋鸟,每年秋季和冬季会从寒冷的俄罗斯和东欧国家飞到以色列过冬,途中会在不同地方停留,最长可达六个星期。在停留期间,它们日间会分散到附近找寻种子和觅食,日落前则会在空中结队飞翔,可长达45分钟。

雀鸟成群飞翔并不稀奇,鸟类专家早已从事这方面的研究。然而,其他雀鸟却不会这样大规模地以复杂的队形飞行。科学家一直在探索其成因,但至今未有确定答案。

美国罗德岛大学(University of Rhode Island)生物学荣休教授弗兰克·赫普纳(Frank Heppner)自1960年代开始已研究椋鸟的飞行模式。他说,它们通常以每小时40英哩或更高的速度飞行。在密集的群体中,它们彼此相隔的空间可能只比身体长度多一点。然而,它们可以做出惊人的急转弯,在肉眼看来,动作完全协调一致。

罗马大学物理学家安德烈‧卡瓦尼亚(Andrea Cavagna)16年来从事椋鸟的研究,更发明了一项先进的三维(3-D)模型去研究罗马五百人广场(Piazza dei Cinquecento)上椋鸟的飞行形态。这裏的椋鸟数目近10年增加了一倍,数目达100万只。

一般认为,椋鸟成群在空中飞舞,是因为这样令雀鸟产生安全感──雀鸟落单时,容易被禽鸟袭击,聚群飞行更加安全,但赫普纳和卡华尼认为这个说法有欠逻辑。他们认为,鸟儿直接飞回鸟巢栖身便可,根本无需要在空中聚集群飞。

赫普纳又说:「它们列队飞行半小时或45分钟,消耗体力的速度十分惊人。」

另一个解释是「抱团取暖」,有人认为椋鸟群飞展示栖息地,吸引更多的鸟雀前来群,借以保暖。

然而,英国格罗斯特郡大学(University of Gloucestershire)的安‧古迪纳夫(Anne Goodenough)教授和皇家自然学会2017年发表的一项研究,搜集了一年内椋鸟在23个国家约3,000次群飞的资料,发现群飞现象与温度无关。研究又指出,其他有群飞习惯的雀鸟,如猎鹰、隼和其他捕食鸟类,群飞的时间只达一半。

另一方面,研究人员遍普认为,椋鸟是十分聪明的鸟类。荷兰格罗宁根大学(Groningen)演化生命科学(evolution life sciences)教授夏洛特‧海姆凯尔克(Charlotte Hemelrijk)说:「在没有其他捕猎者出现的情况下,我认为鸟儿在展示一种舞蹈。」

海姆凯尔克说:「它们肯定很兴奋,所以有时飞行一段颇长的时间。」